La mixedema es una complicada condición médica que es el resultado de no haber sido debidamente diagnosticado y tratado el hipotiroidismo.

Este problema médico puede ser bastante problemático para la vida de quien lo padece, puesto que supone graves cambios dermatológicos, retención de líquido y algunos problemas en lo cognitivo.

Puede agravarse, dando lugar a crisis de mixedema, en la que sus consecuencias pueden ser fatales, llevando al coma y la muerte. A continuación descubriremos más síntomas de esta enfermedad, cuáles son sus posibles causas y cómo se trata.

¿Qué es la mixedema?

La mixedema es otro término para referirse al hipotiroidismo severamente avanzado. El hipotiroidismo se da cuando la glándula tiroidea no produce suficiente hormona tiroidea. La tiroides es una glándula que libera hormonas que se encargan de regular los niveles de energía y el funcionamiento general del organismo. En caso de que haya una mala producción de estas hormonas, se ven afectadas varias de las funciones del organismo.

El hipotiroidismo muy avanzado puede causar una crisis de mixedema, que es una condición médica muy grave en la que se requiere intervención urgente.

La palabra mixedema se usa, sobre todo, para referirse a los síntomas dermatológicos del hipotiroidismo avanzado y al cuadro clínico asociado a él. Entre los principales cambios en la piel que se pueden dar como consecuencia de un mal funcionamiento de la glándula tiroides tenemos: Hinchazón en la cara, incluyendo labios, párpados y lengua.

Hinchazón y engrosamiento de la piel en cualquier parte del cuerpo, especialmente en la parte baja de las piernas.

Síntomas

Además de los cambios en la piel que ya hemos mencionado, otros síntomas se pueden asociar en el cuadro de mixedema.

  • Baja presión arterial
  • Baja frecuencia cardíaca(low heart rate)
  • Cabello escaso y quebradizo
  • Bocio (engrandecimiento de la glándula tiroides)
  • Poca energía y letargia
  • Ganancia de peso
  • Debilidad
  • Intolerancia al frío
  • Estreñimiento
  • Síntomas depresivos
  • Engrosamiento cutáneo
  • Piel rugosa
  • Signo de Godet negativo.
  • Cambio en la apariencia facial
  • Nariz gruesa.
  • Infiltraciones gelatinosas en el tejido subcutáneo
  • Habla lenta
  • Lentitud mental
  • Letargo
  • Problemas mentales
  • Piel seca color amarillo pálido
  • Tejidos subcutáneos edematizados
  • Ganancia de peso
  • Estreñimiento
  • Cabello quebradizo y escaso
  • Calvas
  • Dolores musculares
  • Disminución de la audición y sordera
  • Síndrome del túnel carpiano

Crisis de mixedema

La crisis de mixedema, llamada también como coma mixedematoso, es una condición médica urgente que se da cuando el cuerpo no puede tolerar los cambios asociados al hipotiroidismo severo. El organismo se encuentra descompensado, con niveles muy anómalos de diferentes sustancias que dificultan el correcto funcionamiento del cuerpo.

  • Depresión respiratoria
  • Bajos niveles de sodio en sangre
  • Hipotermia: temperatura corporal menor a 35º
  • Confusión y lentitud mental preocupante
  • Shock
  • Bajos niveles de oxígeno en sangre
  • Altos niveles de dióxido de carbono en sangre
  • Coma
  • Convulsiones

La crisis de mixedema puede causar la muerte debido a complicaciones por infección, hemorragia o fallo respiratorio. Es más común en mujeres (80%) y personas de más de 60 años, apareciendo sobre todo en invierno. Puede ocurrir durante el embarazo también.

Causas

Como hemos visto, el hipotiroidismo se da cuando la glándula tiroidea no funciona adecuadamente. Son varios los motivos que pueden explicar por qué la glándula tiroidea falla o está trabajando menos de lo que debería, entre los cuales podemos destacar:

  • Enfermedad autoinmune, incluyendo la enfermedad de Hashimoto
  • Extracción quirúrgica de la glándula tiroidea
  • Radioterapia
  • Ciertos fármacos, como el litio y la amiodarona (Pacerona)
  • Deficiencia o exceso de yodo
  • Embarazo
  • Medicaciones para el sistema inmune, como las usadas para el cáncer

Habitualmente, los problemas dermatológicos de la mixedema y la crisis asociada con este problema médico se dan cuando no se ha diagnosticado ni tratado adecuadamente el hipotiroidismo severo. También puede darse como consecuencia de abandonar la medicación para la tiroides, haciendo que se dé este cuadro clínico.

Una de las explicaciones biológicas que se han dado para explicar la mixedema tiene que ver con los depósitos de cadenas de glúcidos, concretamente de mucopolisacáridos. Estas sustancias se acumulan en la piel dañándola. Además, explican la hinchazón puesto que son sustancias que atraen el agua, haciendo que se acumule en la piel.

En cuanto a la crisis de mixedema, que como hemos comentado es mucho más grave, esta suele ocurrir más en los meses de invierno y se puede desencadenar por los siguientes factores:

  • Dejar de seguir un tratamiento para el hipotiroidismo
  • Sufrir un ataque de corazón o una embolia
  • Infección
  • Traumatismo
  • Uso de fármacos supresores del sistema nervioso central
  • Exposición al frío
  • Estrés

¿Cómo se diagnostica la mixedema?

La mixedema es una condición médica que, cuando se da, no pasa desapercibida. Ya sea en forma de crisis o en su forma menos urgente, el médico diagnosticará rápidamente que se está padeciendo mixedema, y procederá a intervenir. Para confirmar el diagnóstico se pueden realizar test de sangre que miren los niveles de sodio, glúcidos, oxígeno y dióxido de carbono.

En la mixedema suele ocurrir que la glándula pituitaria incrementa la producción de la hormona estimulante tiroidea cuando la glándula tiroides no está trabajando lo suficiente. El test de la glándula tiroides viene acompañado con el test de la tiroxina (T4), hormona la cual se produce directamente en la tiroides. Si hay alta producción de la hormona estimulante de la tiroides pero baja de la tiroxina se tiene un indicador biológico de que se sufre hipotiroidismo.

En cuanto a la crisis de mixedema, dada la gravedad de la situación, se deberá proceder rápidamente y confirmar el diagnóstico lo antes posible. Es por esto que el personal médico se centrará en los siguientes síntomas para confirmar o rechazar el diagnóstico e intervenir con urgencia:

  • Piel seca
  • Cabello escaso
  • Hipotermia
  • Hinchazón en la cara y las piernas
  • Bocio
  • Posible cicatriz de una tiroidectomía
  • Bajas presión sanguínea y latido cardíaco
  • Confusión
  • Respiración disminuyendo

Complicaciones de la mixedema

La glándula tiroides es muy importante para el correcto funcionamiento del organismo, en especial del metabolismo. En el hipotiroidismo muy avanzado suele ocurrir que el metabolismo stá muy enlentecido, afectando al uso de oxígeno. Esto afecta muy negativamente en todos los procesos orgánicos y sistemas del cuerpo, con lo cual pueden darse las siguientes complicaciones médicas en caso de que la mixedema no se trate.

  • Hipotermia
  • Hinchazón y retención de líquidos
  • Bajo metabolismo de medicamentos y riesgo de acumulación
  • Problemas en el embarazo, como aborto espontáneo, preeclampsia (presión arterial alta y crónica), nacimiento prematuro y defertos de nacimiento
  • Fallo cardíaco
  • Problemas renales
  • Depresión
  • Coma
  • Muerte

¿Cómo se trata la mixedema?

Para evitar la mixedema se debe tratar con anterioridad el hipotiroidismo, puesto que es ese problema médico el que lo causa. Para ello el tratamiento se centra en administrar una versión sintética de la hormona T4 llamada levotiroxina (Levothroid, Levoxyl).

Una vez administrada, los niveles de T4 se restablecen, haciendo que los síntomas sean más fáciles de controlar. Si bien puede tardar semanas en haber mejoría aceptable, cabe decir que esta intervención es muy efectiva. Igualmente, lo más probable es que el paciente tenga que tomar el fármaco el resto de su vida.

En cuanto a las crisis de mixedema el tratamiento es de urgencia. El paciente recibirá cuidados intensivos y la primera opción terapéutica consiste en dar hormona tiroidea como terapia de reemplazo, administrada por vía intravenosa. También se realizarán algunos tests de sangre para confirmar los niveles de diferentes sustancias.

La prevención es preferible al tratamiento porque, en caso de crisis, incluso recibiendo tratamiento de urgencia, la mortalidad es bastante alta, entre 25 y 60%.

Referencias bibliográficas:

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  • Lindholm, J.; Laurberg, P. (2011). Hypothyroidism and Thyroid Substitution: Historical Aspects. Journal of Thyroid Research. 2011: 809341. doi:10.4061/2011/809341. PMC 3134382. PMID 21760981.