Heinz Kohut: biografía y trayectoria profesional de este psicoanalista

Un resumen de la vida de Heinz Kohut, psicoanalista vienés muy influyente.

Mario Arrimada

Mario Arrimada

Heinz Kohut

Heinz Kohut fue un psicoanalista austriaco que desarrolló toda su trayectoria profesional en la ciudad de Chicago, en los Estados Unidos.

Lo más destacable de la vida de Kohut ha sido el desarrollo de su teoría sobre el self, que se salía del marco de las teorías freudianas, siendo su constructo nuclear el “self” sobre la personalidad del ser humano.

A continuación se repasará de forma breve la vida de este psicoanalista vienés a través de una biografía de Heinz Kohut, destacando los hitos y acontecimientos más importantes de su trayectoria profesional.

Breve biografía de Heinz Kohut

Heinz Kohut nació en el año 1913 en Viena, perteneciendo a una familia judía de clase social media-alta. Su padre, de nombre Felix, fue un pianista con una reconocida trayectoria, que tuvo que colaborar en el frente oriental durante 4 años en el transcurso de la Primera Guerra Mundial.

Su madre, Else, fue el principal apoyo para el único hijo del matrimonio, Heinz. Siempre fue una madre sobreprotectora con su hijo, de manera que durante sus primeros años estudiantiles, Kohut se los pasó aprendiendo en casa con la ayuda de tutores que había contratado su madre.

Sin embargo, Heinz acabó yendo al colegio para cursar su último curso de educación primaria, pasando después a estudiar durante 8 años en el Doblinger Gymnasium, una escuela de educación secundaria de Viena.

Sus años de adolescencia

Durante la adolescencia, Kohut tuvo un tutor llamado Ernst Morawetz, que se encargó de nutrir el interés cultural del joven, llevándolo a visitar museos y a la ópera, donde podían llegar a ir hasta tres veces por semana.

Kohut desde muy joven demostró ser una persona culta con mucha avidez por el aprendizaje en diversos campos como la historia, la literatura, las artes y la música; estando siempre actualizado con respecto a las tendencias más vanguardistas de la época.

Etapa Universitaria

En 1932 se matriculó en medicina en la Universidad de Viena, donde concluyó su carrera universitaria, graduándose en el año 1938.

Por aquél entonces no mostraba demasiado interés hacia Sigmund Freud ni tampoco hacia el psicoanálisis; sin embargo, ya había investigado acerca de la psicoterapia en torno al año 1937, momento en el que le resultó interesante el trabajo de un psicólogo conocido como Walter Marseilles, que estaba especializado en una prueba que se utiliza principalmente para evaluar la personalidad, el test de Rorschach.

Posteriormente, comenzó a investigar sobre un psicoanalista llamado August Aichhorn, que era amigo de Freud, teniendo que interrumpir su estudio por un acontecimiento político-social acaecido aquel año en su país, el “Anschluss”, o lo que es lo mismo, la toma de posesión de Austria por Hitler y su ejército en 1938.

Vida de Heinz Kohut

Llegada a Estados Unidos

Debido a la situación político-social que estaba viviendo su país, y por extensión, gran parte de Europa, Kuhut, que se encontraba en grave peligro, viajó primero hasta Inglaterra, donde residió durante un año y, después, consiguió un visado para emigrar a los Estados Unidos.

Kohut llegó a Estados Unidos en 1940, teniendo tan sólo 25 centavos en el bolsillo, con los que cogió un autobús hasta la ciudad de Chicago, donde residía un amigo suyo de la infancia, Siegmund Levarie, quien se encontraba trabajando en la Universidad de Chicago.

En el comienzo de su estancia en Chicago, Kohut decidió continuar su formación en medicina, llegando a realizar residencias en psiquiatría y en neurología en la misma universidad donde trabajaba su amigo Levarie.

Especialización como psicoanalista

Es durante esos primeros años trabajando como neurólogo y psiquiatra, en la década de los años 40, cuando comienza poco a poco a mostrar mayor interés por el psicoanálisis.

Por ello, comenzó a trabajar con la psicoanalista Ruth Eissler y además empezó su andadura en el Instituto de Psicoanálisis de Chicago, donde llegó a graduarse en el año 1950.

Durante esta década se casó con Elizabeth Meyers en el año 1948 y ambos tuvieron un hijo, Thomas August Kohut.

Etapa de gran crecimiento como psicoanalista reconocido

En la década de los años 50, el nombre del psicoanalista Kohut empieza a sonar con fuerza entre sus colegas psicoanalistas de la ciudad de Chicago, siendo muy reconocido en su mayoría, al ser visto como la figura más creativa del movimiento en aquel entonces.

Esta etapa fue muy prolífica para Kohut. Trabajaba como profesor de psiquiatría en la universidad, a la vez que se dedicaba a su labor como psicoanalista clínico. Todo ello mientras publicaba artículos en revistas ampliamente reconocidas sobre psicoanálisis; siendo el más popular un artículo que publicó sobre la empatía en el año 1959.

En dicho artículo, Kohut argumentaba la importancia fundamental que tenía la empatía a la hora de realizar una terapia psicoanalítica, definiendo a la empatía como “introspección vicaria”.

Tras esta investigación de Kohut sobre la empatía, lo que supone este concepto, se convirtió para él en una herramienta imprescindible y elemental en su concepción del psicoanálisis y de la psicología a nivel general.

Su etapa como presidente de la Asociación Psicoanalítica Estadounidense

En la década de los años 60, lo más destacable podría ser su etapa administrativa en la presidencia en la Asociación Psicoanalítica Estadounidense, que supuso el reconocimiento a toda una vida laboral dedicada al estudio y desarrollo sobre el psicoanálisis en el más amplio sentido; habiendo llegado a desarrollar nuevas teorías y modelos de terapia fundamentados en la teoría psicoanalítica.

Últimos años y culmen a su trayectoria profesional

En esta etapa publicó su libro más trascendente, “El análisis del yo: un análisis sistemático del tratamiento de los trastornos narcisistas de la personalidad” (The Analysis of the Self: A Systematic Analysis of the Treatment of the Narcissistic Personality Disorders), en 1971.

Este fue un libro que llegó a tener un gran impacto en el terreno de las teorías del psicoanálisis debido a que Kohut extendía en él la teoría del narcisismo de Freud.

En 1977 continuó con la teoría del libro publicado en 1971, con la publicación de otro libro titulado como “La restauración del yo” (The Restoration of the Self), en el que pasaba del enfoque del narcisismo a un debate acerca del Yo (sí mismo o self), el desarrollo del yo, vicisitudes en el desarrollo yo y su gradiente de tensión, denominado por Kohut como “yo bipolar”, siendo una idea que no ha trascendido demasiado.

No obstante, en sus últimos años sufrió un cáncer por el que tuvo que disminuir su ritmo de trabajo en todos los ámbitos. Además, tuvo que ser sometido a una cirugía de bypass en el año 1979, teniendo que pasar por una lenta recuperación y, a lo largo de ese periodo, comenzó a desarrollar problemas en el oído interno, así como también sufrió una neumonía.

A pesar de que Kohut sufría unos problemas de salud muy serios, continuó trabajando hasta sus últimos días. En 1981, Kohut se encontraba con un estado de salud muy delicado. Falleció el 8 de octubre de ese año.

Publicaciones póstumas de este autor

En el momento de su fallecimiento, Kohut tenía un libro que estaba escribiendo a punto de terminar, titulado “¿Cómo cura el análisis?” (How Does Analysis Cure?). Dicho libro fue editado por un colega suyo, Arnold Goldberg, y se publicó en 1984.

En el año 1985, Charles B. Strozier, publicó un libro con ensayos inéditos de Heinz Kohut y se tituló “Self Psychology and the Humanities”.

En los años 90, salieron a la luz dos volúmenes más sobre una recopilación de artículos de Kohut, bajo el nombre de “Search for the Self”, así como también un volumen sobre el epistolario de Kohut, editado por Geoffrey Cocks, bajo el tituló “The Curve of Life”, en 1994.

A continuación veremos los aspectos más esenciales de la teoría psicoanalítica que Kohut desarrolló, a lo largo de su larga trayectoria, en base al análisis del “sí mismo” (self).

La teoría del Self de Heinz Kohut

La teoría desarrollada por Heinz Kohut ha sido considerada como una revolución dentro de la corriente del psicoanálisis.

Las principales aportaciones de Heinz han sido el concepto del self, la redefinición que realizó sobre el narcisismo y su visión acerca de la empatía o introspección vicaria.

Kohut adoptó una visión positiva de las personas que se alejaba de la visión de Freud del ser humano en constante división entre sus pulsiones y continuos conflictos internos. Asimismo Kohut hace una sustitución en su teoría psicoanalítica de los conceptos fundamentales de la teoría freudiana (yo, ello y superyo; consciente e inconsciente) por los conceptos denominados como Self y los objetos del self.

1. El self

Para Kohut el self está constituido como un concepto nuclear de la personalidad del ser humano, siendo el lugar por el que transcurren sus experiencias; lo que permite dar sentido y coherencia a los procesos psicológicos o la psique humana.

2. Los objetos del self

Los objetos del self están compuestos por las experiencias que tiene la persona sobre los demás. Para Kohut hay dos tipos de objetos:

  • Especulares: uno se ve reflejado en otros a través de la retroalimentación recibida en las interacciones con ellos.
  • Idealizantes: uno internaliza cualidades positivas de otros y las adopta para sí mismo.

3. El narcisismo

Con respecto al narcisismo, a diferencia de Freud que tenía una concepción negativa del mismo, Kohut tiene una visión evolutiva del mismo.

Entiende que en el desarrollo del self, el niño necesita recibir atención de los padres y sentirse como un ser humano especial, de manera que sus padres deben atender a su llamada de atención, conformando un narcisismo cohesivo. Sus padres además, deben facilitarle la ayuda al niño para que confronte con la realidad de las limitaciones que posee.

Según esta teoría, los problemas de narcisismo surgen cuando los padres no ayudan correctamente al niño en este proceso, debido a que no le apoyan lo suficiente o son muy críticos con él, dando como resultado un narcisismo problemático.

4. La empatía

En cuanto a la concepción de la empatía de Kohut, esta se acerca a la visión sobre ella de Carl Rogers y la psicología moderna.

Comprende la empatía como una aptitud para comprender el pensamiento y la manera de sentir de la persona que tiene enfrente. Por ello, su idea principal a la hora de tratar pacientes es que la mejor manera de hacerlo, es tratando de entender su punto de vista y las vivencias que estos tienen.

  • Rodríguez, A. (2019). Manual de Psicoterapias. Barcelona: Herder
  • Strozier, C. B. (2001). Heinz Kohut: A Biography by Charles B. Strozier. International Asociation for Psychoanalytic Self Psychology. Recuperado de https://iapsp.org/heinz-kohut-a-biography-by-charles-strozier/.
  • Strozier, C. B. (2004). Heinz Kohut: The Making of a Psychoanalyst: The Making of a Psychoanalyst. Nueva York: Other Press.
Mario Arrimada

Mario Arrimada

Psicólogo

Mario Arrimada es Graduado en Psicología en la Universidad Pontificia de Salamanca y dispone de un Máster de Actualización en Intervención Psicológica y Salud Mental en la Universidad a Distancia de Madrid. Varios cursos de formación, entre ellos el de Experto en Trastornos de la Personalidad con la Asociación Española para el Fomento y Desarrollo de la Psicoterapia, de Experto en Mindfulness y de Experto en DSM5 y CIE11, ambos en la UDIMA.

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