Así es como los seres humanos procesamos el color.

Aunque parezca algo objetivo, el color se trata de una experiencia perceptiva privada y por lo tanto, subjetiva (igual que la percepción del dolor). Pero... ¿qué implica la percepción del color? ¿De qué depende que percibamos unos colores y otros? ¿Qué hace que percibamos un rojo, un azul o un amarillo?

En este artículo hablaremos de cómo se perciben los colores, de los diferentes colores y de las patologías asociadas a la percepción del color, entre otros temas.

¿Qué es el color?

Existen diferentes definiciones para el color. El color se puede entender como una respuesta perceptiva a objetos y luces que les confiere ciertas cualidades (como por ejemplo, el verde). También se puede considerar una característica de la respuesta perceptiva.

Para definir los colores, en nuestro día a día solemos utilizar ejemplos (como “el azul es como el mar”, “el verde es como los árboles” o “el negro es como la oscuridad”.

Factores que determinan la percepción del color

Existen cuatro factores importantes a la hora de percibir los colores. Estos son:

  • La longitud de onda y la iluminación: es decir, cómo los objetos reflejan la luz.
  • El efecto del área circundante: también llamado contraste simultáneo.
  • El nivel de adaptación del observador: presencia de luz u oscuridad (a más oscuridad, más percibimos el azul [longitud de onda corta]).
  • La memoria del color: los conocimientos del color característico de ciertos objetos influye en nuestra percepción.

Constancia del color

Por otro lado, la constancia del color también juega un papel clave en la percepción del color; ésta implica que percibamos los colores “siempre” igual (en condiciones naturales), es decir, el rojo para nosotros siempre será el rojo por ejemplo.

De todas formas, esta constancia es parcial, ya que la percepción del color cambia un poco cuando cambia la iluminación.

¿Cómo percibimos los colores?

Los colores que percibimos son el resultado de la mezcla de las longitudes de onda reflejadas por los objetos; se puede decir que la luz es filtrada por la superficie sobre la que incide. Existen tres tipos de longitudes de onda:

  • Onda corta: color azul.
  • Onda media: color verde.
  • Onda larga: color rojo.

Los colores restantes (diferentes a estos tres) resultan de la mezcla de estas tres longitudes de onda.

El proceso perceptivo

La percepción visual está determinada por el procesamiento neuronal en todas las etapas del sistema visual. Este depende de los conos, entre otras variables.

A nivel fisiológico, se produce una decoloración selectiva de los pigmentos visuales en la adaptación cromática. Ello implica neuronas específicas de una área concreta del cerebro, el àrea V4, situada en la corteza extraestriada (corteza visual secundaria).

Las neuronas estriadas responden al estímulo visual; esta respuesta se relaciona con la longitud de onda (que determina el tipo de color que vemos), y la respuesta de las neuronas V4 se relaciona con la percepción.

Tipos de colores

Existen dos tipos de colores:

1. Acromáticos

Estos colores no tienen matiz; se trata del negro, el blanco y los grises. A nivel cerebral y a partir de la vista, percibimos los colores acromáticos con los bastones (receptores), que son células fotorreceptoras de la retina responsables de la visión en una baja condición de luminosidad.

2. Cromáticos

Los colores cromáticos tienen matiz: se trata de todos “los demás colores”, como el azul, rojo, verde… A diferencia de los anteriores, los receptores de estos colores son los conos (células fotosensibles que se encuentran situadas en la retina, responsables de que percibamos los colores de una manera u otra).

Funciones de la percepción del color

La percepción del color tiene una serie de funciones para el ser humano, pero también para algunos animales (ya que no todos ven en color). Vamos a conocerlas:

1. Adaptativa

Percibir los colores implica un valor para la supervivencia, y por lo tanto un valor adaptativo, ya que permite: buscar alimento, detectar peligros e interpretar las emociones.

La percepción del color resulta de un desarrollo evolutivo (por ejemplo el hecho de detectar fruta entre el follaje, aumenta la probabilidad de que ese animal tenga alimento, coma, y por tanto sobreviva).

2. Estética

El hecho de percibir los colores conlleva poder apreciar la belleza y la estética, así como apreciar los matices de los objetos, de los paisajes, del arte (por ejemplo en cuadros), de las personas, etc.

3. Organización perceptiva

Percibir los diferentes colores permite organizar el mundo por áreas o segmentos separados.

Patologías de la visión asociadas

La alteración básica de la percepción del color es el daltonismo. Esta alteración implica que la persona ve algunos colores diferentes al resto de las personas, y “confunde” o intercambia algunos de ellos, o que directamente ve en blanco y negro.

Se trata de una alteración de origen genético en la capacidad de distinguir los colores, que afecta al 8% de los varones y al 1% de las mujeres (por ser recesivo ligado al sexo). Se conocen dos tipos:

1. Monocromatismo

El primer tipo de daltonismo, se trata de una forma rara de ceguera al color (ceguera total para los colores), que se manifiesta en 10 personas de cada millón. Las personas afectadas no tienen conos funcionales, es decir, muestran la visión únicamente con bastones; ven en blanco, negro y gris. Por otro lado, necesitan protección para la luz solar.

2. Dicromatismo

El otro tipo de daltonismo implica ceguera para algunos colores. Es ligado al sexo, y se conocen tres subtipos: protanopia, deuteranopia y tritanopia.

Deuteranopia

Es la ausencia de los fotorreceptores retinianos del color verde (ondas medias). Ven los mismos colores pero con un diferente punto neutral.

Protanopia

Es la ausencia total de los fotorreceptores retinianos del color rojo (ondas largas).

Tritanopia

Es una condición muy poco frecuente en la que están ausentes los fotorreceptores retinianos del color azul (ondas cortas). Este es muy poco frecuente.

Referencias bibliográficas:

  • Monserrat, J. (1998). La percepción visual. Biblioteca nueva Psicología Universidad. Madrid
  • Goldstein, E.B. (2006). Sensación y percepción. 6ª edición. Debate. Madrid
  • Manzanero, A. Psicología de la percepción. Universidad Complutense de Madrid (UCM)