Nadie pone en duda que los ordenadores se han convertido algo fundamental en nuestro día a día, solo comparable con la intromisión que han supuesto los móviles en nuestras vidas.

PCs y “smartphones” tienen en común que, además de ser muy importantes para la comunicación en el siglo XXI, tienen sistemas operativos que permiten que funcionen.

A continuación vamos a ver más a fondo cuáles son las funciones del sistema operativo, además de comentar los más famosos y comercializados desde que fueron creados a mitad del siglo pasado.

¿Qué es un sistema operativo?

Antes de explicar cuáles son las funciones de un sistema operativo, se hace necesario definir exactamente qué es. Los sistemas operativos, también llamados núcleos o “kernels”, son el software que coordina y dirige todos los servicios y aplicaciones que se utilizan en un ordenador. Se trata de programas que permiten y regulan los aspectos más básicos del sistema.

Los sistemas operativos se suelen ejecutar de una manera privilegiada respecto al resto del programario, sin permitir que un programa cualquiera pueda realizar cambios importantes sobre él y alterar el funcionamiento general del ordenador. Estos sistemas se componen de tres componentes esenciales:

  • Sistema de archivos: es el registro de archivos.
  • Interpretación de comandos: traduce órdenes en lenguaje informático.
  • Núcleo: permite el funcionamiento en cuestiones básicas del ordenador.

Los primeros ordenadores no disponían de estos sistemas. En la década de los sesenta los ordenadores usaban procesamientos por lotes, sin embargo, fue durante de esa misma década que empezaron a desarrollarse los primeros sistemas operativos. Más tarde, en la década de los ochenta, empezarían a aparecer algunos de los sistemas operativos más conocidos hoy en día y, durante la siguiente década, éstos se volverían más eficaces. Sería en los noventa cuando aparecería uno de los más importantes: el Windows 95.

Las 10 funciones del sistema operativo

Son varias las funciones que lleva a cabo el sistema operativo, sin las cuales los ordenadores serían unas máquinas muy tediosas de usar. A continuación veremos las 10 principales.

1. Gestión de procesos

Una de las funciones más importantes del sistema operativo es la gestión de procesos, procesos los cuales son los recursos que necesita el programario para ejecutarse. Para ello, crea y elimina procesos, los para y los reanuda.

Esto implica el uso de la memoria, del tiempo de la CPU (Unidad Central de Procesamiento) y los archivos a los que la aplicación necesita acceder para poder funcionar correctamente.

La gestión de procesos se establece en base a cómo de prioritarias son las tareas que se van a realizar. Esto es, habitualmente, una ventaja, dado que permite agilizar el sistema.

Sin embargo, a veces quedan tareas que el sistema ha interpretado como pocos importantes y las ha dejado sin ejecutar. Con tal de evitarlo, es necesario cambiar la configuración de la herramienta de gestión de procesos, y dar mayor prioridad a las tareas necesarias o forzar su ejecución a mano.

2. Gestión de la memoria principal

Otra de las funciones importantes del sistema operativo es la gestión de la memoria principal. Esta memoria consiste en un almacén de datos que es compartido por la CPU y las aplicaciones, memoria la cual pierde su capacidad si se da algún fallo.

Es por este motivo que es importante que el sistema operativo se encargue de la gestión de la memoria, evitando que ésta se sature y se pierdan los datos e información.

El sistema operativo se asegura de qué parte de la memoria está siendo utilizada, y el motivo por el cual ésta misma es utilizada. Decide, en función de esa misma memoria, dónde se colocan los procesos cuando haya un espacio libre y asigna y reclama el espacio necesario para que siempre quede bien aprovechada.

3. Gestión del almacenamiento secundario

Como hemos visto la memoria de un ordenador es un aspecto muy volátil. Esto hace que ante cualquier fallo se corra el riesgo de perder información. Es por esto mismo que en el ordenador existe un segundo módulo de almacenamiento, el cual puede almacenar datos a largo plazo.

Al igual que con la memoria principal, el sistema operativo se encarga de gestionar el espacio libre que quede, asignando, además, un orden de guardado de los datos que se estén generando. También se asegura de que todo quede correctamente guardado, y, también, comprobar cuánto espacio queda libre y dónde.

4. Registro del sistema de archivos

Los archivos son formatos creados por el usuario en el ordenador, los cuales se convierten en tablas que se deben registrar en el sistema si se quieren conservar y volver a usar en un futuro.

El sistema operativo se encarga de gestionar estos archivos, creándolos, eliminándolos o archivándolos según pertoque. También ofrece las herramientas necesarias para poder consultarlos más tarde.

El mismo sistema se puede configurar con tal de que elabore copias de seguridad de todos los archivos. Así, en caso de que haya algún accidente, se evitará la pérdida de datos, parcial o completa.

5. Comunicación entre elementos y aplicaciones

El sistema operativo se encarga de la comunicación entre elementos y aplicaciones. Este envío y recepción de información lo hace a través de interfaces de red. De esta forma se mantiene la comunicación entre los componentes del ordenador y todas las aplicaciones que estén en contacto con ellos.

6. Gestión del sistema de entrada y salida

Se encarga de gestionar los puertos de entrada y salida del ordenador. Estos puertos son todos los periféricos que se pueden conectar a la torre del ordenador, como pueden ser el monitor, el ratón, la impresora, los auriculares, un pen-drive...

Antiguamente, cuando se quería instalar un nuevo puerto externo, era necesario disponer de un disco especial de instalación, en el cual vinieran los “drivers” necesarios para que el ordenador pudiera aceptar y saber usar el periférico en cuestión.

Sin embargo, con el paso del tiempo los sistemas operativos de la mayoría de los ordenadores suelen encargarse de buscar en la red la información necesaria para que los nuevos puertos externos funcionen correctamente.

7. Gestión de recursos

El sistema operativo se encarga de administrar todas las partes principales del ordenador, por medio de su gestor de recursos. Esta función conlleva la seguridad y comunicación de la CPU con los dispositivos externos conectados al ordenador. También gestiona la memoria interna y la memoria secundaria, donde a veces tiene que hacer limpieza y cambiar las partes almacenadas de un lugar a otro.

8. Seguridad

El sistema operativo se encarga de la seguridad del ordenador. Existen muchos virus informáticos, los cuales pueden afectar al sistema por medio de acceso inapropiado de otros usuarios (hackeo) o bien de programas y páginas web que estaban infestados.

Para evitar esto, se puede configurar el sistema operativo de manera que éste realice controles periódicos, además de establecer controles de seguridad.

9. Informa del estado del sistema

Existen una serie de aplicaciones que vienen instaladas de fábrica junto con el sistema operativo. Sin embargo, aunque útiles, estas aplicaciones no son un sistema como tal.

No obstante, cabe decir que se podría decir que se acercan a lo que sería un sistema operativo, dado que éstas ofrecen un entorno y unas características básicas para el desarrollo y la ejecución de los programas que están instalados en el ordenador.

El sistema operativo se encarga de informar del estado del sistema, indicando si se necesita realizar alguna acción, como pueden ser las actualizaciones automáticas de aplicaciones. Además, el sistema operativo da soporte a diferentes lenguajes de programación, para que cualquier tipo de aplicación sea operativa con el ordenador.

10. Administración de usuarios

El sistema operativo también se encarga de la gestión de los perfiles que se hayan creado y almacenado en el ordenador, pudiendo ser esta administración tipo monousuario o multiusuario.

No se debe entender con monousuario como que el sistema operativo solo permite que sólo se cree un usuario para utilizar el ordenador. Monousuario implica que sólo las ejecuciones de ese usuario estarán activas y solo las de él. En cambio, multiusuario significa que permite que las tareas de más de un usuario estén activas al mismo tiempo.

Ejemplos de sistemas operativos

Desde que aparecieron los primeros sistemas operativos se han ido creando varios, algunos acérrimamente en competencia entre ellos. A continuación vamos a ver los principales sistemas operativos, siendo los más comercializados y extendidos. Seguramente, el ordenador o el móvil con el que se esté leyendo este artículo dispone de uno de los siguientes sistemas operativos.

1. Microsoft Windows

Microsoft Windows es de los más populares, quizás el que más. Originalmente se trató de un conjunto de distribuciones o entornos operativos gráficos cuya función originaria era brindar a otros sistemas operativos más antiguos, como era el caso del MS-DOS, de una representación visual de soporte y de otras herramientas de software. Se publicó por primera vez en 1985 y, desde entonces, se han ido actualizando a nuevas versiones.

2. MacOS

MacOS es el nombre del sistema operativo de los ordenadores Macintosh, de Apple, siendo también conocido como OSX o Mac OSX. Está basado en UNIX y fue desarrollado y vendido en ordenadores Apple desde el año 2002. MacOS es popular por ser la competencia más directa y económicamente amenazante al sistema operativo Microsoft Windows.

3. Android

Android es un sistema operativo basado en el núcleo de Linux y opera en teléfonos móviles, tablets y otros dispositivos dotados de pantalla táctil. Fue desarrollado por Android Inc. y, posteriormente, comprado por Google el cual lo hizo todavía más popular.

De hecho, este sistema operativo es tan popular que las ventas de sistemas informáticos Android superan a las de IOS para los móviles Macintosh y, también, a las de Windows Phone, que son para móviles MicroSoft.

4. MS-DOS

MS-DOS, cuyo nombre hace referencia a Sistema Operativo de Disco de Microsoft (MicroSoft Disk Operating System) fue de los sistemas operativos más comunes para los PCs IBM durante la década de los 80 y mediados de los 90. Contaba con una serie de comandos internos y externos, mostrados en una pantalla oscura de manera secuencial.

5. UNIX

UNIX fue de los primeros sistemas operativos en ser creados, siendo desarrollado en 1969. Estaba hecho para ser portable, multitarea y multiusuario. Realmente, se trata de una familia entera de sistemas operativos similares, algunos con distribuciones que se han ofrecido comerciales y otros en formato libre, siempre a partir del núcleo llamado Linux

6. Ubuntu

Ubuntu es libre y de código abierto, es decir, está disponible para todo el mundo y es modificable sin que se violen los derechos autorales. Toma su nombre de una corriente filosófica sudafricana ancestral, la cual está enfocada a la lealtad del hombre hacia su propia especie por encima de todo.

En la misma línea que con esa filosofía, Ubuntu es entendido como un producto hecho por el ser humano para ayudar al ser humano. Está basado en Linux y es distribuido por la empresa británica Canonical, la cual subsiste brindando servicio técnico.

Referencias bibliográficas:

  • Rahalkar, S. A. (2016). Operating System Basics. Certified Ethical Hacker (CEH) Foundation Guide. Apress. 3-21.
  • Blume, S. W (2016). Electric power system basics for the nonelectrical professional. John Wiley & Sons.
  • Sprunt, B. (2002). The basics of performance-monitoring hardware. IEEE Micro, 22(4), 64-71.