A lo largo de los siglos, los seres humanos hemos intentado buscar explicación a lo que ocurre a nuestro alrededor y hemos querido entender cómo funciona nuestro cuerpo.

Comprender el funcionamiento de los órganos vivos y el porqué de sus distintas partes (células, músculos, articulaciones, etc.), tiene grandes aplicaciones. Por ejemplo, un mayor conocimiento de las células cancerígenas ha sido clave para la Medicina y es necesario para mejorar nuestra salud. Asimismo, saber cuál es el papel de nuestros músculos puede ayudarnos en el rendimiento deportivo o en la recuperación de lesiones.

Ante esta necesidad de conocimiento nació la fisiología: se trata de una subdisciplina de la Biología que estudia las funciones y la Anatomía de los sistemas vivientes.

Historia de la Fisiología

La palabra Fisiología proviene del griego φυσις, “physis”, que hace referencia al término “naturaleza”, y λογος, “logos”, que significa conocimiento.

1. Edad antigua y media

Sus orígenes se remontan al siglo V a.c, a tiempos de Hipócrates, el padre de la Medicina, que nació en Grecia en el año 460 a.c. Es conocido por su teoría de los Humores y sus grandes aportaciones a las ciencias médicas. Sin embargo, el pensamiento crítico de Aristóteles y sus ideas de la relación entre la estructura y la función, así como el interés por experimentar de Galeno, también fueron determinantes para que esta ciencia biológica se desarrollara.

La Edad Media también fue un periodo crucial en el desarrollo de la Fisiología con aportaciones de los árabes, que integraron el conocimiento griego e indio de aquellos momentos. Algunos personajes de la época fueron muy importantes, como es el caso Avicena e Ibn al-Nafis, este último conocido como el padre de la fisiología circulatoria (describió correctamente la Anatomía de los del corazón, la estructura de los pulmones y la circulación de los mismos).

2. Edad moderna y contemporánea

El Renacimiento es conocido por ser la época de la investigación fisiológica en el mundo occidental, pues durante esta época se activó el estudio moderno de esta disciplina. Las obras de Andreas Vesalio son consideradas como muy influyentes y este autor es habitualmente denominado como el fundador de la Anatomía humana, Posteriormente, William Harvey, como desarrollador de la fisiología experimental, y Herman Boerhaave, como fundador de la enseñanza clínica, permitieron el progreso del conocimiento fisiológico y su difusión en entornos académicos.

Este conocimiento continuó acumulándose a lo largo de los siglos, especialmente a partir del siglo XIX, cuando se fundó la Asociación Americana de Fisiología y cuando apareció la Teoría Celular de Matthias Schleiden y Theodor Schwann. Otros autores como Iván Pávlov también realizaron hallazgos que fueron cruciales para otras disciplinas como Psicología o la Educación.

En el siglo XX, la Fisiología Evolutiva se convirtió en una disciplina distinta. Los avances tecnológicos de las últimas décadas han permitido que esta ciencia incremente sus descubrimientos y sus aportaciones a la humanidad.

Bases de la Fisiología

La estructura y la vida de los seres vivos es más compleja que la suma de sus partes por separado (células, tejidos, órganos, etc.). Por este motivo, la Fisiología se apoya las bases de otras disciplinas relacionadas con la Biología:

  • Anatomía: Estudia los huesos, músculos, articulaciones, etc.

  • Biofísica: Se centra en el estudio de principios físicos que están presentes en los procesos de los seres vivos.

  • Genética: Hace referencia al estudio de los fenómenos hereditarios que se transmiten de una generación a otra.

  • Bioquímica: Esta ciencia se encarga del estudio de la composición química de los organismos vivos.

  • Biomecánica: Estudia las fuerzas y estructuras mecánicas que actúan y están presentes en los seres vivos.

Tipos de Fisiología

Dado la cantidad de campos que la Fisiología abarca, es posible clasificar esta disciplina en distintas especialidades:

1. Fisiología vegetal

Estudio de aquellos componentes fisiológicos que afectan a las plantas y vegetales, como pueden ser la fotosíntesis, la nutrición y reproducción vegetal o las funciones de las hormonas vegetales.

2. Fisiología animal

Es la rama de la Fisiología se encarga del estudio biológico de las especies animales.

3. Fisiología humana

Esta rama de la Fisiología pertenece a la Fisiología animal, pero se centra en el estudio del cuerpo humano y sus distintas partes y funciones.

4. Fisiología general

El estudio tanto de la Fisiología vegetal como la Fisiología animal es lo que se conoce como Fisiología general.

5. Fisiología comparada

Tiene como objetivo la comparación del funcionamiento y las estructuras de los animales y el hombre.

6. Fisiología celular

Centrada en estudiar las funciones y la Anatomía de las células y cómo éstas captan estímulos y procesan información, se reproducen y crecen, se alimentan, etcétera

7. Psicología Fisiológica

Se encarga del estudio de las estructuras, elementos y procesos biológicos que se relacionan con la vida mental y la conducta normal o patológica.

Otros tipos de Fisiología

La clasificación anterior es la más importante, no obstante, existen otros tipos de Fisiología según diferentes autores.

  • Fisiología embrionaria: como su nombre indica, su estudio gira en torno a la comparación de diferentes tipos de embriones de los animales en general.

  • Fisiología de la audición: Es necesaria para estudiar la Anatomía y Fisiología del aparato auditivo.

  • Fisiología cardiaca: Es la encargada del estudio de la Anatomía y el funcionamiento del corazón.

  • Fisiología renal: Estudia el funcionamiento y estructura de los riñones y en especial de la nefrona, la unidad funcional básica de este órgano.

  • Fisiología de los tejidos: Está relacionado con la Fisiología celular pues los tejidos son uniones de células que funcionan conjuntamente para realizar una tarea específica

  • Fisiología de la visión: Estudia la Anatomía y las funciones del ojo.

  • Fisiología de la reproducción: Se encarga de estudiar los mecanismos relacionados con la reproducción de los seres vivos.

  • Fisiología vascular: Estudia las estructuras y funciones que realizan venas, arterias y capilares.

Conclusión

La Fisiología puede clasificarse en diferentes tipos; sin embargo, todos ellos hacen referencia a la Fisiología general: una ciencia muy unida a la Biología que ha permitido entender cómo funciona nuestro organismo, el de otros animales, plantas y microorganismos.

Los descubrimientos en Fisiología han sido claves para el desarrollo de otras disciplinas como son la Medicina, la Psicología o el Entrenamiento Deportivo.

Referencias bibliográficas:

  • Marieb, E.N. Essentials De Fisiología y Anatomía Humanas. 10.ª Edición, Benjamin Cummings, 2012.
  • Widmaier, E.P., Raff, H., Strang, K.T. Vander Fisiología Humana. 11.ª Edición, McGraw-Cerro, 2009.
  • Withers, P.C. Fisiología animal comparativa. Saunders Editorial universitaria, Nueva York, 1992.