Una de las clasificaciones más habituales de las neuronas es la que se lleva a cabo en función de su morfología; de forma más particular, se suelen dividir según el número de dendritas y axones que presente su cuerpo celular.

En este artículo describiremos las características de los principales tipos de neurona multipolar, mucho más común que las bipolares y que las pseudounipolares en el sistema nervioso central de los seres humanos.

Características de las neuronas multipolares

Las neuronas multipolares se caracterizan principalmente por presentar un único axón junto con un múltiples dendritas, prolongaciones cuya función principal es la recepción de impulsos sinápticos. Esta clase de neurona se especializa en la integración de la información proveniente de otras células nerviosas.

Este tipo de neurona es el más numeroso en el sistema nervioso central; su cantidad es muy elevada en la corteza cerebral, en la médula espinal y en los ganglios (conjuntos de cuerpos celulares) del sistema nervioso autónomo. Técnicamente cualquier neurona con un axón y al menos dos dendritas es considerada una neurona multipolar.

Por norma general las neuronas multipolares tienen un soma con una forma aproximadamente ovoide. De este cuerpo celular surgen múltiples dendritas que se extienden en todas las direcciones, formando ramificaciones de aspecto enmarañado. Estos árboles dendríticos hacen que la neurona tenga un área mayor donde recibir estímulos nerviosos.

Los axones de este tipo de neurona suelen ser muy largos, lo cual facilita la transmisión de impulsos a lo largo del sistema nervioso central. Frecuentemente están cubiertos por las células de Schwann, un tipo de neuroglía que forma las vainas de mielina en esta parte del sistema nervioso; dicha sustancia permite que la transmisión neuronal sea eficiente y rápida.

Las neuronas multipolares pueden dividirse en dos subtipos: las de clase A y las de clase B. Las de tipo A tienen árboles dendríticos ramificados de forma muy espesa y presentan muchas espinas dendríticas. Por contra, ambas características están mucho menos marcadas en las neuronas multipolares de clase B, que además tienen un soma más grande.

Tipos de neurona multipolar

A continuación describiremos tres de los tipos de neurona multipolar más relevantes y numerosas del organismo humano: las células de Purkinje, las piramidales y las de Dogiel. Cada una de ellas tiene sus propias peculiaridades, localizaciones y funciones.

1. Células de Purkinje

Las células de Purkinje se localiza en el cerebelo, la parte posterior del encéfalo, encargada de la coordinación y la supervisión de los movimientos. El aspecto de estas neuronas resulta muy característico a causa de la densidad de sus árboles dendríticos, que explica el fuerte rol de recepción de impulsos neurales que llevan a cabo.

2. Células piramidales

Las células piramidales o motoneuronas superiores se originan en la corteza motora. Este tipo de neurona multipolar transmite potenciales de acción a través del tracto corticoespinal a las motoneuronas inferiores de la médula espinal, que permiten el movimiento al sinaptar con las células musculares.

Además las células piramidales están implicadas de forma fundamental en la cognición. Esta función se asocia a las conexiones entre las neuronas piramidales y la corteza prefrontal del cerebro. También se ha hipotetizado sobre su posible papel en el reconocimiento visual de objetos.

3. Células de Dogiel

Las células de Dogiel son un tipo de neurona multipolar que se localiza en los ganglios simpáticos prevertebrales. Forman parte del sistema nervioso entérico, que regula el funcionamiento del tracto gastrointestinal.

Otras clases de neurona

Las neuronas se pueden clasificar en función de diferentes criterios. Por ejemplo, si las dividimos según su función encontramos las neuronas sensoriales, las motoras y las interneuronas o neuronas de asociación. Asimismo, encontramos las neuronas excitatorias, las inhibitorias y las moduladoras si atendemos al tipo de sinapsis que llevan a cabo.

El término “multipolar” se enmarca en la clasificación de los tipos de neurona según su morfología externa. Más específicamente, dividiendo las neuronas por el número de prolongaciones (es decir, dendritas y axones) podemos distinguir entre las neuronas multipolares, las bipolares, las pseudounipolares, las unipolares y las anaxónicas.

1. Bipolares

El citoplasma de las neuronas bipolares tiene dos prolongaciones; una de ellas actúa como dendrita, recibiendo impulsos de otras neuronas, y la segunda cumple el rol de axón, enviándolos. Actúan principalmente como neuronas sensoriales y se localizan en los ganglios espinales, en el nervio vestibulococlear, en la retina o en el epitelio olfatorio.

2. Unipolares

En estas neuronas tanto el axón como las dendritas se originan en una única extensión del cuerpo celular. No existen en el organismo humano, aunque sí en el de otros seres vivos.

3. Pseudounipolares

Las neuronas pseudounipolares son un tipo de neurona bipolar cuyo axón se divide en dos al formar las dendritas y el axón, de modo que parecen unipolares, aunque no lo son. A diferencia de las verdaderas neuronas unipolares, éstas sí se hallan en el cuerpo de los humanos.

4. Anaxónicas

Decimos que una neurona es anaxónica cuando no presenta ningún axón o cuando éste no se puede distinguir de las dendritas. Las células de este tipo actúan principalmente como interneuronas.

Referencias bibliográficas:

  • Heise, C. & Kayalioglu, G. (2009). Cytoarchitecture of the Spinal Cord. En Watson, C., Paxinos, G. & Kayalioglu, G. (Eds.), “The Spinal Cord: A Christopher and Dana Reeve Foundation Text and Atlas”. San Diego: Elsevier.
  • Lima, D. & Coimbra, A. (1986). A Golgi study of the neuronal population of the marginal zone (lamina I) of the rat spinal cord. Journal of Comparative Neurology, 244(1): 53-71.