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Delfinoterapia: qué es, cómo funciona, beneficios y limitaciones

Estas son las características de la delfinoterapia y las formas en las que se usa en pacientes.

Delfinoterapia

Existen diversas modalidades enmarcadas dentro de la terapia asistida con animales, entre las que se encuentra la delfinoterapia, que suelen utilizarse para fomentar la motivación y la implicación en la terapia de aquellas personas a las que va dirigida; siendo utilizada con niños y adolescentes también para fomentar el aumento de sus niveles de estimulación.

La delfinoterapia es una de las modalidad terapéutica que ha sido frecuentemente utilizada con personas que presentan algunas dificultades en el plano social, cognitivo, emocional y/o psicomotriz, implicando que durante la terapia naden e interactúen con los delfines, estando normalmente acompañada esta terapia por un tratamiento psicológico y/o médico.

A continuación veremos en qué consiste la delfinoterapia y cuáles serían las personas que podrían llegar a salir beneficiadas de esta modalidad de terapia asistida como animales, así como también hablaremos sobre su eficacia, siendo una terapia que ha generado bastante controversia.

¿En qué consiste la delfinoterapia?

La terapia asistida con animales es un tipo de terapia que se ha llegado a utilizar en diversas modalidades utilizando como apoyo a diferentes animales como los perros, los caballos o los delfines (delfinoterapia) con el fin de fomentar una estimulación multisensorial en algunas personas que podrían salir beneficiadas, así como también para aumentar su motivación e implicación en la terapia, habiendo diferentes formas de utilización de esta terapia con distinta duración y lugares para llevarla a cabo.

La terapia con delfines o delfinoterapia es una modalidad enmarcada dentro de las terapias con animales que recomiendan algunos médicos o psicólogos para tratar diversas dificultades o afecciones en distintos planos, en cuyas sesiones las personas deberán nadar e interactuar con los delfines de manera que sirva como recurso para estimular diferentes habilidades en las que se haya detectado que hubiera ciertas dificultades.

Este tipo de terapia asistida con animales es común que se utilice de forma complementaria a la terapia psicológica y/o al tratamiento médico, de manera que los pacientes se beneficien de mejores resultados y que estos se pueden mantener durante un plazo de tiempo mayor. No obstante, cabe mencionar que la delfinoterapia, así como otras terapias asistidas con animales, han generado bastante controversia por diversos motivos, por lo que algunos activistas y terapeutas han desaconsejado su uso, por lo que hablaremos de ello con más detalle más adelante.

Beneficios de la delfinoterapia

¿Para qué se usa esta terapia asistida con animales?

La delfinoterapia suele utilizarse para trabajar y mejorar ciertas dificultades que presentan algunas personas en el plano social, cognitivo, emocional y/o psicomotriz, entre otros. Ha sido utilizada de manera usual con niños con algunas dificultades a nivel psicomotriz con un trastorno del espectro autista, aunque este tipo de terapias también han llegado a utilizarse con personas que padecen trastorno de estrés postraumático, algún cuadro depresivo e incluso también existen programas que han sido aplicados con niños con síndrome de Down y TDAH, habiéndose obtenido unos resultados positivos.

Cabe destacar que la delfinoterapia se lleva a cabo habitualmente en zonas habilitadas de algunos parques acuáticos o también en centros especializados en este tipo de modalidades terapéuticas, siendo habitual que se cuente con un equipo de profesionales multidisciplinar en el que haya médicos y/o psicólogos especializados en esta modalidad terapéutica, de manera que se encargan de guiar las sesiones y sirvan de apoyo para los pacientes a la hora de interactuar con los delfines.

Hay estudios que se han realizado acerca de la utilidad de las terapias asistidas con animales, como la delfinoterapia, que afirman que en combinación con otras modalidades terapéuticas como el tratamiento médico y el psicológico, aporta motivación a los pacientes (especialmente a los más pequeños) debido a que los animales pueden actuar como un elemento dinamizador, de forma que facilite su implicación en el tratamiento.

Por otro lado, se ha visto que las terapias asistidas con animales pueden fomentar la espontaneidad de algunos niños que se muestran más retraídos a la hora de participar e interactuar con el terapeuta y también se ha podido observar que podrían fomentar una mejoría en los niveles de concentración, atención y estimulación en los niños debido a que la presencia de los animales ayuda a favorecer su estimulación multisensorial, por lo que algunas de estas modalidades pueden ser un apoyo interesante para la terapia psicológica con niños que presenten alguna dificultad a nivel social, psicomotriz, etc.

Cabe destacar una forma innovadora de aplicar la delfinoterapia a la par que interesante, que es la delfinoterapia utilizada dentro de la realidad virtual (RV). Se trata de un complemento terapéutico que se realiza a través de un programa informático que permite a los usuarios interactuar con los delfines desarrollados gráficamente en tres dimensiones, de forma que se espera que puedan lograr unos beneficios similares a los que obtendrían estando en contacto con los delfines pero con un menor coste al poder prescindir de semejantes infraestructuras como las que se necesitan para realizar la delfinoterapia en vivo.

¿Cuál es la eficacia de la delfinoterapia?

Los profesionales de la salud mental que defienden la utilización de la delfinoterapia la recomiendan debido a que han encontrado progresos en la actividad a nivel cognitivo de las personas que participan en esta modalidad terapéutica, además de la mejoría encontrada por el descenso de los niveles de activación, por lo que este efecto calmante podría ser aconsejable para algunas personas que presenten diferentes problemas de ansiedad. No obstante, aún se necesitan más investigaciones al respecto que permitan demostrar su eficacia.

Existe un estudio sobre la eficacia de la delfinoterapia aplicada a niños con alguna disfuncionalidad a nivel psíquico en el que se pudieron observar mejoras en el estado anímico, así como también en el lenguaje y a nivel psicomotriz. También existe otro estudio acerca de la delfinoterapia con niños con autismo que ha demostrado algunos resultados positivos como mejoras en el estado de ánimo, mayor facilidad a la hora de relajarse, una mayor tolerancia con el contacto físico, un aumento a la hora de poder mantener el contacto visual y una reducción de las conductas estereotipadas.

Hay una hipótesis que se ha desarrollado acerca de los beneficios de la delfinoterapia en la que se afirma que las ondas ultrasónicas que emiten los delfines favorecen que las personas que interactúan con ellos generen endorfinas, lo que genera grandes beneficios para su salud mental. Asimismo, se ha postulado que el contacto con los delfines favorece que las personas generen cambios neuroquímicos y neurológicos, siendo estos beneficiosos tanto a nivel físico como psicológico debido a las mejoras a nivel psicomotriz, a nivel social, en el lenguaje y en el estado de ánimo.

Otro estudio afirma que la delfinoterapia podría ser beneficiosa para mujeres embarazadas debido a que ayuda a reducir las molestias propias de un embarazo y, por otro lado, hay investigadores que afirman que las ondas sonoras que emiten los delfines podrían favorecer la estimulación del sistema nervioso de los bebés dentro del vientre materno.

Críticas a la delfinoterapia

La delfinoterapia no está exenta de críticas dirigidas a su utilización como modalidad terapéutica, siendo algunos de los argumentos en contra los que comentaremos a continuación.

Uno de los motivos por lo que hay muchos colectivos que no ven con buenos ojos la delfinoterapia, como por ejemplo los activistas que luchan por los derechos de los animales e incluso algunos profesionales de la salud mental, es porque la terapia asistida con animales podría fomentar la reclusión de unos animales cuando podrían estar libremente en su hábitat natural. Además, alegan en contra de la delfinoterapia que al no ser los delfines una especie animal doméstica, tienen una tendencia natural al rechazo de estar encerrados en emplazamientos como los zoológicos o los parques acuáticos.

Otro de los motivos por los que ha generado controversia la delfinoterapia es debido a que existe bastante discrepancia dentro de la comunidad científica al no existir estudios científicos suficientes que avalen el uso de esta terapia. Tampoco se han podido demostrar mejoras en los pacientes a largo plazo, siendo necesarios más estudios al respecto.

Otro inconveniente de la delfinoterapia es su elevado coste en comparación con otras modalidades terapéuticas, como la terapia psicológica, además del entrenamiento previo que requiere por parte de los usuarios o pacientes antes de comenzar a nadar e interactuar en el agua con los delfines, por lo que quizás sería interesante que se realicen más ensayos de investigación con la delfinoterapia en realidad virtual.

A favor de la delfinoterapia cabe destacar que no se puede negar los múltiples beneficios para la salud mental de las personas que tienen el contacto con los animales, siendo una tendencia que han tenido los seres humanos desde la prehistoria. También puede suponer un beneficio para los animales domésticos que son bien tratados por sus cuidadores. Por otra parte, aunque se necesitan más estudios que demuestren la eficacia de esta modalidad terapéutica, los que se han hecho hasta ahora han demostrado unos resultados bastante positivos a la par que prometedores.

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  • BBC News (November 25, 2005). Dolphin therapy fights depression. BBC News.
  • Pickren, W. E. (2021). El libro de la Psicología. Madrid: Librero IBP.

Psicólogo

Mario Arrimada es Graduado en Psicología en la Universidad Pontificia de Salamanca y dispone de un Máster de Actualización en Intervención Psicológica y Salud Mental en la Universidad a Distancia de Madrid. Varios cursos de formación, entre ellos el de Experto en Trastornos de la Personalidad con la Asociación Española para el Fomento y Desarrollo de la Psicoterapia, de Experto en Mindfulness y de Experto en DSM5 y CIE11, ambos en la UDIMA.

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