Cuando hablamos de universidades nos viene a la cabeza lugares en donde muchas personas, venidas a veces de los más remotos lugares, comparten todo tipo de conocimientos, promoviendo la reflexión y el pensamiento crítico.

Aunque hoy en día son miles las universidades que podemos encontrar en todo el globo, originalmente estas instituciones eran escasas y se limitaban al continente europeo, al menos si buscamos instituciones que coinciden con la definición clásica de “universidad”.

A continuación descubriremos cuáles son las universidades más antiguas del mundo, además de ver cuáles son sus orígenes y aprovecharemos para hacer especial mención a instituciones que, si bien no surgieron como universidades, tienen mucho que ver.

Estas son las universidades más antiguas del mundo, y su ubicación

Las universidades son centros de compartimiento de cultura, saberes de todo tipo y promotores del pensamiento crítico y la reflexión. Un país que carece de universidades es un país muy limitado, que no tiene muchas cosas que ofrecer al resto del mundo en términos de cultura y educación. Las universidades se han convertido, al menos en el primer mundo, en motores económicos y culturales tan indispensables como lo sería la industria, el comercio y el turismo.

Las primeras instituciones llamadas propiamente “universidades” tienen su origen en la Europa medieval. En esta época existían unos centros llamados “studium generale” o “estudio general”, centros en los que se enseñaban distintas disciplinas.

A su vez, los estudios generales tenían sus orígenes en antiguas escuelas clericales que habían abierto sus puertas a los hombres no religiosos. Aunque el título “universidad” no aparecería hasta 1254, son varios los centros educativos anteriores a esta fecha considerados las primeras universidades.

1. Universidad de Bolonia, Italia (1088)

No se sabe con certeza cuándo fue fundada la Universidad de Bolonia, pero se acepta que debió ser en torno al 1088. Esta es la primera universidad fundada, pese a que la palabra “universidad” y la idea detrás no surgiría hasta dos siglos más tarde.

La universidad de Bolonia es conocida por dar inicio a los estudios superiores formales en el mundo occidental y, desde hace 30 años, ha sido el centro desde el cual se originó el Acuerdo de Bolonia, con el cual los centros universitarios europeos unificaron plantes de estudios estableciendo la movilidad académica como mecanismo para facilitar el reconocimiento mutuo de créditos académicos.

En sus orígenes se especializó en derecho y tuvo gran reputación en esta disciplina. Entre los grandes personajes históricos que han asistido a sus clases tenemos a figuras como Dante Alighieri, Francesco Petrarca, Thomas Becket, Erasmo de Rotterdam, Copérnico, Marconi o Umberto Eco. Hoy en día están inscritos unos 80.000 estudiantes.

Universidad de Bolonia

2. Universidad de Oxford, Reino Unido (1096)

Al igual que sucede con la de Bolonia, no se sabe a ciencia cierta cuándo fue fundada la Universidad de Oxford, acordándose que debió ser en torno el 1096. En 1167 el rey Enrique II de Inglaterra prohibió a los ingleses estudiar en Francia, lo cual incrementó la cantidad de estudiantes de esta universidad y, desde entonces, se convirtió en el centro más prestigioso de estudios del país anglosajón. Actualmente es ampliamente conocida por sus programas de humanidades.

Entre sus estudiantes más destacables tenemos John Locke, Thomas Hobbes, Bill Clinton, Tony Blair, Indira Ghandi, Adam Smith, Albert Einstein, Erwin Schrödinger, Robert Hooke, Robert Boyle, Stephen Hawking y Richard Dawkins. Casi 50 de sus egresados han sido premio Nobel y, en la actualidad, esta institución acoge a 20.000 estudiantes, cuidadosamente seleccionados por sus méritos.

Universidad de Oxford

3. Universidad de Cambridge, Reino Unido (1209)

La fundación de la Universidad de Cambridge tiene mucho que ver con Oxford. En 1209 un grupo de académicos de Oxford abandonó la institución instalándose en Cambridge tras la ejecución de dos estudiantes acusados de violación. Con el paso del tiempo, Cambridge se configuró como una próspera y novedosa comunidad estudiantil y, ya para el 1231, la esta universidad recibía la aprobación y protección de Enrique III. De esto surgiría una histórica rivalidad entre Oxford y Cambridge, sigue durando en la actualidad.

Entre sus alumnos y profesores más destacados tenemos sir Isaac Newton, Charles Darwin, sir Francis Bacon, Stephen Hawking, Hugh Laurie, Stephen Fry, John Milton, Alan Turing, Carlos de Gales, Emma Thompson y Sacha Baron Cohen. Es más impresionante que Oxford, puesto que de Cambridge han salido hasta 90 premios Nobel. Destaca sobre todo en ciencias.

Universidad de Cambridge

4. Universidad de Salamanca, España (1218)

En 1218 se funda el estudio general de Salamanca, año que se toma como la fecha de fundación de su actual universidad. En 1253 la Universidad de Salamanca recibió este título por un edicto del rey Alfonso X el Sabio, siendo la universidad de habla española más antigua del mundo. En 1255 el papa Alejandro IV le reconoce la validez universal de los grados que en ella se ofrecían, y le concede el privilegio de tener su propio sello.

Desde que se fundó ha permanecido activa por casi 8 siglos, teniendo entre sus estudiantes a figuras tan importantes para la historia y cultura española como Fray Luis de León, Fernando de Rojas, Hernán Cortés, Luis de Góngora, Calderón de la Barca o Miguel de Unamuno, quien no solo fue estudiante sino también rector. En la actualidad cuenta con 30.000 estudiantes.

Universidad de Salamanca

5. Universidad de Padua, Italia (1222)

Al igual que le pasó a Oxford con Cambridge, en Italia también se dieron escisiones. En 1222 un grupo de estudiantes y profesores de la Universidad de Bolonia, deseosos de una mayor libertad de expresión, se trasladaron a Padua y, allí, fundaron lo que al cabo del tiempo sería una nueva Universidad.

Entre los más excelsos estudiantes de esta institución tenemos figuras como Nicolás Copérnico, Galileo Galilei, Gabriele Falloppio y Mario Rizzetto. Hoy en día cuenta con 60.000 estudiantes.

Universidad de Padua

6. Universidad de Nápoles Federico II, Italia (1224)

Esta institución fue fundada por Federico II en 1224, aunque el nombre del monarca no fue añadido hasta 1987. La Universidad de Nápoles fue la primera universidad laica del mundo y, en la actualidad, cuenta con 100.000 estudiantes.

7. Universidad de Siena, Italia (1240)

La Universidad de Siena fue fundada en 1240 y recibió la bendición papal en 1252. Entre sus docentes más famosos tenemos a Pietro Ispano, quien más tarde acabaría siendo el Papa Juan XXI.

Esta institución es especialmente reconocida por sus escuelas de Derecho y Medicina, acogiendo unos 20.000 estudiantes al año.

8. Universidad de Valladolid, España (1241)

La Universidad de Valladolid es otra de las más antiguas instituciones superiores que podemos encontrar en España. Al igual que sucede con otras tantas universidades europeas, existen varias teorías acerca de su fundación, siendo la más aceptada que fue fundada en 1241 y se cree que habría sido fruto del traslado del Estudio General de Palencia. En la actualidad cuenta con cerca de 25.000 estudiantes.

9. Universidad de Murcia, España (1272)

Aunque se suele decir que fue fundada por Alfonso X en 1272, no se tiene tan claro. Si bien en la actualidad es una universidad bastante modesta, opacada por otras instituciones fundadas posteriormente como la Universidad de Barcelona, la Complutense de Madrid o la Universidad de Valencia, ha sido unO de los mayores referentes culturales durante la Edad Media. En la actualidad cuenta con unos 30.000 estudiantes.

10. Universidad de Coimbra, Portugal (1290)

La Universidad de Coimbra fue fundada por el rey Dionisio I de Portugal en 1290, recibiendo ese mismo año la bendición papal. En 1377 la universidad fue trasladada a la capital, Lisboa, en donde permaneció hasta 1537 cuando regresó a Coimbra. Desde junio de 2013 tiene el honor de ser considerada Patrimonio de la Humanidad y, en la actualidad, estudian en ella unas 20.000 personas. Da nombre al grupo Coimbra, una asociación que reúne a las 38 mejores universidades de Europa, entre ellas la de Salamanca.

Menciones especiales

Como decíamos, la idea de “universidad” es europea. En sus orígenes era el Papa de Roma quien prácticamente se tomaba el derecho de reconocer una institución educativa como una universidad a través de bulas papales que así lo certificaban. Es decir, la iglesia católica era la que decidía si le daba el título de universidad a un centro de educación superior. Es por esto que, estrictamente hablando y tomando la idea occidental medieval de universidad, una institución islámica, budista o laica no era una universidad porque no había sido reconocida así por el Papa ni tampoco era cristiana.

Pero esto ya no es así. Hoy en día las únicas universidades que son fundadas con el beneplácito de la iglesia católicas son aquellas que se hacen llamar universidades católicas. Las más de 20.000 universidades que hay en todo el globo no han recibido su título porque el Papa así lo haya decidido, sino porque han cumplido con diversos criterios para que sean consideradas centros superiores de divulgación de conocimientos de todo tipo.

Una universidad es entendida como aquel centro en el que se comparte todo tipo de conocimientos, estén o no relacionados con la religión. Si tenemos esto en consideración y revisamos los centros que han ejercido esta función a lo largo de la historia tenemos universidades fuera de Europa mucho más antiguas que la Universidad de Bolonia. De hecho, podríamos decir que la primera Universidad fundada en Europa sería la Academia de Platón en Atenas, hacia el 388 a.C., que muchos consideran que sirvió de modelo para las universidades medievales.

A continuación vamos a descubrir cuatro centros educativos que bien podrían considerarse universidades, en tanto que han ejercido como centros de enseñanza superior.

1. Universidad de Nalanda, India (450)

La universidad de Nalanda fue una institución budista fundada en 1193, que desapareció 800 años después tras ser destruída los turcos musulmanes bajo el comando de Muhammad Bajtiar Jalgi. En su mayor época de esplendor llegó a tener una población universitaria de 10.000 estudiantes. Fue refundada en 2014 en un nuevo campus ubicado a 10 kilómetros de distancia de su ubicación original.

2. Universidad de Al-Karaouine, Marruecos (859)

La universidad de Al-Karaouine o Qarawiyyin es probablemente la universidad activa más antigua del mundo.

Ubicada en Fez, Marruecos, la historia detrás de su fundación es muy interesante, puesto que es de las poquísimas universidades a nivel mundial que ha sido fundada por una mujer, Fatima al-Fihri, de buena educación y rica que estuvo ayunando durante los 18 años que se necesitaron para construir esta universidad. Irónicamente, no fue hasta hace poco cuando se permitió la matriculación de mujeres en la institución.

Esta universidad está incluida en la UNESCO y, también, aparece en el libro Guinnes de los Récords. Pese a ello, el título de “universidad” propiamente dicho lo recibió en el año 1963, abandonando su anterior estatus de madraza. Su funcionamiento original es muy diferente al actual, dado que en sus orígenes era un centro educativo islámico como cualquier otro, mientras que en la actualidad ha ejercido una docencia más laica.

Qarawiyyin

3. Universidad de Al-Azhar, Egipto (972)

Otra universidad importante del mundo islámico es la de Al-Azhar. Ubicada en el Cairo, esta universidad, actualmente laica, ha sido la institución académico-religiosa más antigua del mundo musulmán. Es considerada la de mayor prestigio, especialmente si se cursan estudios sobre la religión sunní.

4. Universidad Al-Nizamiyya, Irak (1065)

Finalmente tenemos la universidad Al-Nizamiyya de Bagdad. Originalmente, formaba parte de una serie de escuelas que fueron puestas en funcionamiento por Nizam al-Mulk, estadista iraní, visir de los sultanes selyúcidas. Su plan de estudios original abarcó estudios religiosos islámicos, literatura árabe, leyes islámicas, es decir, la sharia, y aritmética. De la misma manera que la Universidad de Bolonia sirvió como modelo para las posteriores universidades europeas, la Al-Nizamiyya sirvió para las universidades del mundo árabe.

Referencias bibliográficas:

  • Haskins, Charles Homer (1923). The Rise of universities. Cornell University Press.
  • Huff, Toby E. (1993). The Rise of Early Modern Science: Islam, China, and the West. Cambridge: Cambridge University Press. 978-0521529945.
  • Cardini, Franco (1994). Universidades de Europa. Anaya, Grandes Obras. ISBN 978-84-8162-988-0.