Este campo de la ciencia apareció para estudiar las características de las diferentes culturas y sociedades. Wikimedia Commons.

La antropología es una disciplina que ha evolucionado de manera importante desde hace más de tres siglos y ha aportado conocimientos muy importantes para la comprensión de lo que nos constituye como seres humanos en relación con nuestro entorno social y cultural.

A continuación explicamos qué es la antropología y hacemos un breve repaso por su historia, desarrollo y antecedentes.

¿Qué es la Antropología?

La antropología es la disciplina que estudia el comportamiento de los seres humanos en relación con la cultura específica en la que se desarrollan. Esto último incluye estudiar tanto los aspectos físicos de los seres humanos como el lenguaje y las normas socioculturales donde la interacción ocurre.

En su origen, la antropología era una ciencia de la historia y estaba muy relacionada con una filosofía social. No obstante, y en respuesta a las transformaciones sociales, actualmente es una disciplina que tiene un campo de estudio propio y muy importante para nuestras sociedades.

La Ilustración y otros antecedentes

La etapa que conocemos como la Ilustración apareció en Europa durante la segunda mitad del siglo XVII y concluyó con el inicio de la revolución francesa un siglo después. Entre muchas otras cosas, este fue el periodo en el que se originó el método científico moderno, tanto en las ciencias naturales como las ciencias sociales.

Específicamente, fueron los filósofos sociales del siglo XVII quienes se preguntaron sobre la posibilidad de que existiera una especie de “leyes” que dominara el curso de la historia y de las sociedades, tal como lo habían propuesto para la física y la biología.

Fue a partir de ahí cuando se empezó a discutir el concepto de “cultura” (aunque formalmente tuvo lugar hasta el siglo XIX). A partir de dicho concepto se podría pensar la conducta humana más allá de los aspectos biológicos, y con esto, paulatinamente se formó un campo de estudio específico.

En este proceso, que duró muchos años, e incluso siglos, ganaron también terreno la teoría de la evolución de Darwin, el psicoanálisis de Freud, las semiótica de Saussure, la filosofía de Nietzsche, la fenomenología de Husserl; todo ello en el marco de una visión universal, occidental y eurocéntrica del mundo, que posteriormente se tradujo en la intención de comprender y comparar las sociedades que estaban más allá.

Es decir que la antropología surge a partir del avance de muchas teorías ambiciosas sobre el conocimiento de ser humano en relación con el cambio social, los recursos históricos y los métodos de investigación que se basaban en observaciones en vivo.

La antropología contemporánea

Entrado el siglo XX, la discusión se enfocó en considerar que la antropología no podía ser especulativa, sino que había que revisar las técnicas y los métodos de recolección de datos y, en general, revisar la metodología.

De esta manera, la antropología se concentró cada vez más en estudiar no los acontecimientos repetitivos sino los acontecimientos únicos de la historia, aunque siempre bajo la tensión entre la generalización heredada de los métodos científicos positivistas y la perspectiva ideográfica (la comprensión de los fenómenos particulares).

Los primeros antropólogos y sus teorías

De acuerdo con Thomas Hylland (2013) son cuatro los padres fundadores de la antropología. Cada uno de ellos se inscribe en una tradición específica y diferente de la misma disciplina (norteamericana, francesa, alemana, británica). Estos cuatro fundadores son Franz Boas, Bronislaw Malinowski, Alfred Reginald Radcliffe-Brown, Marcel Mauss.

En tanto que sus tradiciones han sido fundamentales para el desarrollo de la antropología contemporánea, haremos un breve repaso por algunas de las ideas que desarrollaron.

1. Franz Boas (1858-1942)

Franz Boas era estadounidense de origen judío-alemán, considerado el padre de la antropología norteamericana. Fue de los primeros en cuestionar el concepto de "raza" y los postulados del método cientificista. También es uno de los pioneros en estudios sobre el fenómeno de la migración.

Boas ponía atención a las diferencias culturales y también geográficas. Cuestionaba el que se hablara de “culturas superiores” y “culturas inferiores”, y se enfocó más en describir las leyes generales que las individuales.

2. Bronisław Malinowski (1984-1942)

Malinowski es reconocido hasta nuestros días como el padre de la antropología social, porque fue pionero en el desarrollo del “trabajo de campo”; que es el momento clave de la recogida de datos durante la investigación.

También es uno de los fundadores del funcionalismo (escuela de la antropología que analiza las instituciones sociales y su relación con la satisfacción de necesidades). Su tradición es la antropología británica y retomó muchos de los postulados del psicoanálisis freudiano para desarrollar sus teorías y oponerse a los métodos científicos reduccionistas.

3. Alfred Reginald Radcliffe-Brown (1881-1955)

Junto con Malinowski, Radcliffe-Brown es uno de los fundadores de la tradición británica de la antropología. Desarrolló gran parte del funcionalismo estructuralista, retomando propuestas de Emile Durkheim, con lo cual, aportó muchas de las bases para el desarrollo teórico de la antropología (mientras que Malinowski aportaba más hacia la metodología).

Tal como lo hacían estas primeras corrientes de la antropología, Radcliffe-Brown estudió las sociedades “primitivas” y cómo se organizaban las tribus y las sociedades no occidentales.

4. Marcel Mauss (1872-1950)

Marcel Mauss se inscribe en la tradición francesa de la antropología. Era también sociológico, y colaboró de manera importante con Durkheim. Sus trabajos son fundamentalmente teóricos (no tan prácticos), y entre otros conceptos importantes desarrolló el de “hecho social total”, que explica cómo el conjunto de las dimensiones que componen la vida social (las instituciones, la política, la familia, la religión, etc.) dan lugar a una realidad concreta.

Finalmente, otro de sus conceptos importantes ha sido el de “técnicas del cuerpo”, a través del cuál analizó cómo se construyen las actitudes, las posturas, las formas, los gestos, y todos los hábitos corporales entre distintas culturas.

Referencias bibliográficas:

  • Harris, M. (1979). El desarrollo de la teoría antropológica. Historia de las teorías de la cultura. Siglo XXI: México.
  • Hylland, T. (2013). A history of anthropology. Pluto Press: USA.