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¿Cuál es la prevalencia de la psicopatía? Datos y descubrimientos interesantes

¿Son comunes los psicópatas? Veamos varios datos interesantes sobre la prevalencia de la psicopatía.

Prevalencia de la psicopatía

La prevalencia de la psicopatía en la población general parece ser mucho más alta de lo que se pensaba.

En principio, a nivel mundial, la prevalencia de la psicopatía se estima en una de cada 100 personas. Sin embargo, un estudio llevado a cabo por el Departamento de Personalidad, Evaluación y Psicología Clínica de la Universidad Complutense de Madrid, donde se calculó la media de la prevalencia de la psicopatía basándose en varias investigaciones, estimó que esta era de 4,5% para la población general adulta. Eso sí, este porcentaje varía dependiendo de en qué segmentos de la población nos fijemos, como veremos más adelante. En algunos tipos de personas, la psicopatía es más frecuente.

Pero... ¿Por qué existe esta diferencia? ¿Cuáles son las causas que hacen que la psicopatía no esté debidamente diagnosticada? En este artículo te explicamos el problema en el cálculo de la prevalencia de la psicopatía y presentamos las cifras encontradas para los diferentes grupos de población.

¿Qué es la psicopatía?

La psicopatía se clasifica dentro del Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM) dentro de los trastornos de la personalidad como trastorno de la personalidad antisocial. El psicópata posee un tipo de personalidad anormal, aunque esta no constituye en sí un trastorno psicológico. Como vemos, el término psicopatía tiene una definición poco precisa. Realmente, se utiliza para describir aquellos rasgos y conductas antisociales que otros trastornos no pueden describir.

Pero dentro de la población general, aunque realmente no sepamos muy bien qué significa ser un psicópata, sí que hay un consenso claro en que un asesino en serie presenta un grado muy elevado de psicopatía. Pues esto realmente no tiene por qué ser así.

Esta confusión viene dada desde la psicología, donde se han estudiado los rasgos psicópatas, sobre todo en delincuentes. Las personas que presentan comportamientos que entran en conflicto con las normas, sociales o legales, tienen evidentemente bastante riesgo de acabar en prisión. La psicopatía ha sido utilizada ampliamente en el ámbito de la psicología criminal y penitenciaria para describir las diferencias de comportamiento entre criminales.

Todo esto ha provocado que se identifique psicópata con criminal. Pero no todos los criminales presentan signos de psicopatía, ni tampoco el trastorno psicopático es el origen de toda conducta delictiva. Y que, por otra parte, muchos psicópatas al no ser delincuentes, no se reconozcan como psicópatas.

No es el comportamiento delictivo el que define a la psicopatía sino, como en los demás trastornos de la personalidad, una serie de rasgos (o ausencia de ellos) y patrones de conducta característicos.

Prevalencia de los psicópatas

Además, existe la tendencia errónea a asociar psicopatía y sociopatía. La psicopatía se caracteriza por la falta de empatía y de culpa, así como por el egocentrismo, la impulsividad y la tendencia a mentir y manipular. La sociopatía también presenta la mayoría de estos rasgos. Pero existe una clara diferencia entre psicopatía y sociopatía. Un psicópata sabe lo que está haciendo y actúa en su propio beneficio. Mientras que la sociopatía se asocia a un comportamiento heredado e inevitable. El sociópata presenta poca o muy nula premeditación en sus acciones.

El hecho de igualar psicopatía a sociopatía asume que la psicopatía es, al igual que la sociopatía, un problema más bien individual y de origen genético. Y olvida el componente de socialización que probablemente esté influyendo en la proliferación, en los últimos años, de esta. Algunos autores han mostrado los beneficios del comportamiento psicopático en la sociedad actual.

Los rasgos y conceptos que describen la psicopatía actualmente se basan en gran medida en el trabajo de Hervey Cleckley y Robert Hare e incluyen: falta de empatía, egocentrismo y narcisismo, encanto superficial, pobreza emociona, conducta antisocial y delictiva, dificultad para aprender de la experiencia, impulsividad y falta de planificación, insinceridad y manipulación, predisposición al aburrimiento, estilo de vida parasitario, ausencia de remordimientos, promiscuidad sexual.

Además, algunas personas con altos niveles de psicopatía, lejos de ser delincuentes o calificados como peligrosos para la sociedad, se adaptan perfectamente a ella; son los llamados "psicópatas integrados". A algunas personas la psicopatía les permite conseguir y disfrutar de éxito en sus vidas, los llamados "psicópatas exitosos", se benefician de algunos rasgos de típicos de la psicopatía como la valentía, la alta confianza en sí mismo o el carisma para llegar a lo más alto de la escala social.

Medición de este rasgo psicológico

La PCL-R (The Psychopathy Checklist) se ha convertido, a lo largo de los años, en el estándar para la evaluación de la psicopatía. Este test desarrollado por Robert Hare se compone de 20 ítems, es en realidad una escala de evaluación, donde se realizan una serie de preguntas y a cada una se le otorga una puntuación entre 0 y 2 puntos. Este test, sin embargo, se desarrolló sobre todo para evaluar la psicopatía en las poblaciones carcelarias.

El uso de otras herramientas para medir la psicopatía afecta de forma muy notable al cálculo de la prevalencia, obteniendo resultados muy diferentes entre investigaciones.

¿Qué sabemos sobre la prevalencia de la psicopatía?

En los últimos años existe un fuerte interés por estudiar la presencia e influencia de la psicopatía en la población general y su prevalencia e influencia en todos los sectores y ámbitos de la vida cotidiana. Desde el mundo laboral y la predisposición de los psicópatas a ejercer ciertos empleos, hasta las relaciones de pareja: se asocia la psicopatía con promiscuidad. ¿Eligen algún rasgo de personalidad en concreto para emparejarse? Como vemos, las preguntas y objetos de estudio pueden ser infinitas y bastante interesantes de resolver.

El estudio "Prevalencia de la psicopatía en la población adulta general: Una revisión sistemática y un meta-análisis", mencionado en la introducción, resumió todas las investigaciones científicas, donde se había calculado la prevalencia de la psicopatía en diferentes grupos de población, incluyendo población carcelaria y población general. Este estudio permitió extraer una serie de conclusiones interesantes.

La psicopatía está infradiagnosticada en la población general

El estudio mencionado, basándose en varias investigaciones internacionales, calculó que la prevalencia de la psicopatía en la población general adulta era más alta de lo que se pensaba, situándose en el 4,5%. Además, se observa una diferencia significativa de la prevalencia de la psicopatía entre hombres (7,9%) y mujeres (2,9%).

Los estudios presentan resultados muy variables

La prevalencia de la psicopatía en la población general obtenida en los estudios revisados muestra una variación considerable, que va desde un mínimo de 0% a un máximo de 21%.

Estas diferencias dependen de muchos factores, como la herramienta utilizada para definir y medir la psicopatía, el género de los participantes, el tipo de muestra de la población general y los países de origen de los participantes. Los resultados del estudio sugieren que los tres primeros factores, pero no el país de origen, tienen un impacto significativo en la prevalencia de la psicopatía.

Como podemos deducir este resultado pone en evidencia un problema de base en los estudios de prevalencia. Los estudios no pueden variar en función de la herramienta utilizada porque si no nunca serán confiables. Por ejemplo, si se utiliza la PCL-R , el resultado de prevalencia de la psicopatía en la población general adulta es sólo del 1,2%. Sin embargo, si se utilizan otros instrumentos, como autoinformes de rasgos de personalidad psicopática, la prevalencia de la psicopatía en la población general adulta alcanza el 5,4%.

La prevalencia de la psicopatía es diferente entre grupos adultos

Otro resultado interesante de este trabajo está relacionado con el descubrimiento de diferencias en la prevalencia de la psicopatía entre distintos grupos adultos. En particular, la prevalencia de psicopatía entre los trabajadores de algunas organizaciones y empresas (gerentes, ejecutivos, publicistas ) es significativamente mayor que entre los estudiantes universitarios o la población general (12,9% frente a 8,1% y 1,9%, respectivamente).

Puede parecer sorprendente que los estudiantes presenten más rasgos de psicopatía que la población general. Sin embargo, esto es lógico, pues la mayoría de las profesiones que presentan más rasgos de psicopatía requieren titulación universitaria.

Las profesiones con más psicópatas

No todas las profesiones parecen contar con el mismo porcentaje de psicópatas. Es evidente que los rasgos psicópatas ayudan a alcanzar el éxito en algunos tipos de trayectorias profesionales: empresarios sin escrúpulos, directivos egocéntricos, políticos mentirosos, inversores sin escrúpulos, vendedores sin remordimientos, cirujanos sin empatía, abogados mentirosos, empleados de telemarketing embusteros, la lista es larga. De hecho, muchos autores han resaltado los beneficios y virtudes de la personalidad y los rasgos psicopáticos en el contexto laboral actual.

Algunas de estas ocupaciones se asocian típicamente con profesiones de oficina, dando nacimiento al término “psicopatía de cuello blanco". Robert Hale los definió como "trabajadores informales y poco confiables, empresarios depredadores y poco éticos, políticos corruptos o profesionales sin escrúpulos que usan su prestigio y poder para dañar a sus clientes". Estas reflexiones nos hacen pensar en las personas al frente de los diferentes escándalos financieros, como la detención de Bernard Maddof en 2008.

Un estudio realizado en el Reino Unido, del psicólogo Kevin Dutton, con una muestra de 5.400 personas, determinó las 10 profesiones con mayores rasgos de psicopatía:

  • Directores generales de empresas
  • Abogados
  • Presentadores de la radio o la televisión
  • Vendedores
  • Cirujanos
  • Periodistas
  • Sacerdotes
  • Policías
  • Cocineros
  • Funcionarios

Por otro lado, las 10 profesiones que presentaron los niveles más bajos de rasgos psicopáticos eran:

  • Asistentes sociosanitarios
  • Enfermeros
  • Terapeutas
  • Artesanos
  • Estilistas
  • Trabajadores de la caridad
  • Profesores
  • Artistas creativos
  • Médicos
  • Contables

También se mencionaba en dicho estudio que las personas que ocupaban puestos directivos en el trabajo presentaban índices más altos de rasgos psicopáticos. También los empleos con un alto componente de riesgo laboral, como policías, bomberos, militares, etc. contaban con más psicópatas en sus filas, en comparación con otras profesiones.

Estos resultados parecen bastante lógicos puesto que en la primera lista aparecen profesiones donde el hecho de ser frío, calculador, poco empático, manipulador o presentar otros rasgos de la personalidad psicópata puede ser beneficioso en la carrera laboral. Sin embargo, el problema real es que el mundo y la sociedad en la que vivimos valora estos rasgos.

  • Sanz-García, A.; Gesteira, C.; Sanz, J.; García-Vera, M.P. (2021) Prevalence of Psychopathy in the General Adult Population: A Systematic Review and Meta-Analysis. Frontiers in Psychology, 12: 661044.

Valentín Elorza es estudiante de Medicina en la Universidad de Lieja y Graduado en Ingeniería Multimedia por la Universidad Ramón Llull. Trabajó varios años como programador web, pero siguiendo la máxima de "ahora o nunca", decidió dejar su querida Mallorca y mudarse a Bélgica para estudiar Medicina. Es redactor en MédicoPlus, AZ Salud, Estilo Next y Psicología y Mente.

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