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¿Qué son las drogas? Resumen de sus características y efectos

Veamos qué son las drogas y cuáles son sus implicaciones sociales y para la salud.

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¿Qué son las drogas?

El término “drogas” es muy utilizado porque esta clase de sustancias es una realidad ante la cual es difícil permanecer totalmente ignorante.

Sin embargo, no todo el mundo sabe exactamente qué es una droga y cuáles son las implicaciones de la existencia de estos productos. Aquí explicaremos de manera resumida qué son las drogas y qué efectos pueden tener.

¿Qué es una droga?

El término “droga” en español, tiene varias acepciones, pero en el contexto de la medicina y las ciencias de la salud sirve para referirse a las sustancias psicoactivas, es decir, aquellas que tienen el potencial de interactuar con nuestras células nerviosas dando lugar a cambios significativos en nuestros procesos mentales y comportamentales.

En concreto, en la mayoría de las ocasiones se usa para hablar de las sustancias psicoactivas que son utilizadas sin fines terapéuticos, ya sea en un contexto recreativo y de ocio, en situaciones en las que se busca generar estados alterados de consciencia en rituales religiosos, o con cualquier otro propósito que no sea mejorar el estado de salud de quien las consume (algo que diferencia este término del “drugs” usado en inglés, que es usado también para hablar de psicofármacos).

Por otro lado, es necesario señalar que esta definición de droga como una sustancia psicoactiva cuyo uso es total o parcialmente ajeno a la medicina no es ni mucho menos hermética o infalible: hay aspectos que se prestan a la ambigüedad. Un indicio de esto es el que hemos visto: el hecho de que algunas personas entiendan que una droga es cualquier elemento psicoactivo, y que para otras sea olo una parte de estos, aquellos que no sirven para solucionar problemas de salud y no son usados en un contexto médico (es decir, bajo supervisión de profesionales de la salud).

Y es que hay psicofármacos que son usados en tratamientos para pacientes y que a la vez son una droga ilegal en el contexto recreativo, como ocurre por ejemplo con la codeína. Y también es cierto que no existe una línea clara de separación acerca de lo que sirve para mejorar la salud y lo que sirve simplemente para potenciar el bienestar de una persona en un momento determinado. A fin de cuentas, muchos psicofármacos son usados a veces únicamente para paliar los síntomas de enfermedades, es decir, para “rebajar” una cierta forma de malestar.

Pero más allá de los debates terminológicos y conceptuales, no se puede negar que una gran cantidad de las sustancias que son consideradas drogas tienen un enorme potencial dañino para la salud, tanto que más allá de constituir problemas para los individuos que las consumen, constituyen problemas sociales.

Por ejemplo, el consumo de alcohol está muy ligado a la gran mortalidad que existe debido a accidentes de tráfico, así como muchas drogas en general (incluido el etanol) propician la aparición de violencia doméstica, la aparición de otras enfermedades (algunas de ellas contagiosas, como el sida), e incluso la aparición de otras formas de adicción que se dan de manera paralela en una misma persona.

Es por ello que es muy importante tanto prevenir el consumo de drogas con potencial dañino como saber detectar a tiempo los primeros indicios de que el consumo de una droga está afectando a la persona, no solo mediante síntomas físicos estructurales en el cuerpo humano, sino fundamentalmente a través de los síntomas psicológicos, que se dan antes.

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¿Cuáles son los efectos de estas sustancias?

Como la definición de “droga” es muy amplia, no existe una serie de efectos emocionales, cognitivos, fisiológicos y comportamentales que sea común a todo este grupo de sustancias. Sin embargo, lo más habitual es que produzcan cambios en el estado de ánimo y/o en el estado de consciencia, y en algunos casos, pueden dar lugar a pensamientos de tipo delirante o incluso alucinaciones.

Muchas de ellas, además, pueden producir adicción química, es decir, cambios en el cerebro (al interactuar con él) que hacen que todo nuestro sistema nervioso se ponga a trabajar para seguir obteniendo raciones de esa molécula psicoactiva.

¿Son todas las drogas adictivas?

Técnicamente, no todas las sustancias que son consideradas drogas tienen un potencial adictivo significativo.

Un ejemplo de esto lo encontramos, por ejemplo, en la psilocibina, alcaloide presente en lo que solemos conocer como hongos alucinógenos, o en la cafeína (el consumo de bebidas que contienen esta última sustancia puede generar una cierta dependencia, pero no al nivel de modificación cerebral que se da con muchas drogas duras y psicofármacos, sino más bien debido a su sabor y al hábito de beber en determinados contextos).

Sin embargo, a la vez que es bueno saber que droga no equivale a adicción, tampoco hay que olvidar que existen adicciones sin necesidad de consumir drogas, tal y como ocurre por ejemplo con el juego patológico, que se da en quienes se vuelven adictos a ciertos juegos de azar en los que hay apuestas involucradas.

¿Hasta qué punto es habitual el consumo de drogas?

El uso y desarrollo de drogas es una realizad que ha existido desde los inicios de la humanidad, hasta el punto de que ya se daba en las tribus nómadas antes de la aparición de los primeros asentamientos y poblados. Es por ello que no sorprende el grado de influencia que estos productos tienen en las sociedades de prácticamente todo el mundo, y lo masificado de su consumo.

De hecho, la economía ligada a la compraventa de drogas rivaliza con el poder de los Estados y escapa a su control, e incluso en el caso de las drogas legales como las bebidas alcohólicas, su uso ha estado y está tan normalizado que su estatus legal no depende de su potencial dañino, sino de los problemas prácticos que tendría para cualquier país su ilegalización.

Así pues, las drogas más consumidas a nivel mundial son productos relativamente fáciles de encontrar casi en cualquier ciudad, y son las siguientes:

  • Alcohol
  • Tabaco
  • Cannabis
  • Cocaína
  • MDMA

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Referencias bibliográficas:

  • American Psychiatric Association (APA). (2013). Diagnostic and statistical manual of mental disorders (5th ed.). Arlington, VA: American Psychiatric Publishing.
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  • Nutt, D.J; King, L.A; Phillips, L.D. (2010). Drug harms in the UK: a multicriteria decision analysis. The Lancet. 376(9752): pp. 1558 - 1565.
  • Sànchez Turet, Miquel (1991). Drogodependencias: aspectos terminológicos y taxonómicos. Anuario de Psicología, Universitat de Barcelona, 49: pp. 5 - 18.
  • Shader, R.I.; Divoll, M., Harmatz, J.S. (1981). Benzodiazepines: a summary of pharmacokinetic properties. British journal of clinical pharmacology.
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